Zumbido sin alcohol: pareja de Omaha, cervecero de Sandhills tocan negocio de bebidas ‘prueba cero’ – PANHANDLE


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El consumo de alcohol ha aumentado en el estado y en todo el país desde el inicio de la pandemia. Una pareja de Nebraska tenía eso en mente cuando crearon un ‘espíritu de prueba cero’.

viernes, 14 de enero de 2022, 8:25 a. m. MST

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Andrew Wassinger coloca una etiqueta en una botella de Sandhills Elixir de arándanos, una bebida alcohólica sin alcohol.  Wassinger, su esposa, Erica Wassinger y su hijo Carroll, de 6 años, estaban en la cocina el 9 de enero en Omaha, preparando las botellas para un próximo evento.

Andrew Wassinger coloca una etiqueta en una botella de Sandhills Elixir de arándanos, una bebida alcohólica sin alcohol. Wassinger, su esposa, Erica Wassinger y su hijo Carroll, de 6 años, estaban en la cocina el 9 de enero en Omaha, preparando las botellas para un próximo evento.

Foto de Ryan Soderlin para Flatwater Free Press

Kelly Morris de Omaha no está bebiendo este mes, pero no porque sea “Enero seco”, cuando millones de estadounidenses dan vuelta la página sobre el exceso de vacaciones y ponen su bebida en hielo.

Morris, de 42 años, dejó el alcohol este verano, cuando a veces bebía cuatro botellas de vino a la semana.

“Mi consumo de alcohol estaba aumentando”, dijo Morris, un cambio visto en Nebraska y en todo el país durante COVID-19.

Morris trabaja en una organización sin fines de lucro enfocada en la salud mental y sabe que sacar el corcho no es una forma saludable de sobrellevar la situación. Decidió renegociar su relación con el alcohol.

Una pareja emprendedora del centro de Omaha tenía en mente a personas como Morris mientras trabajaban en su cocina y garaje, etiquetando y enviando botellas espumosas de una nueva bebida sin alcohol.

Andrew Wassinger, científico de alimentos, y Erica Wassinger, inversionista de capital de riesgo, combinaron sus habilidades y su propio deseo de una alternativa al alcohol para conjurar Sandhills Elixir, un “espíritu a prueba de cero”.

Es un sustituto del licor elaborado mediante la combinación de ingredientes y conocimientos de todo Nebraska, hasta el agua del acuífero Ogallala que utilizan desde el corazón de Sandhills.

La creación es producto del tiempo que los Wassinger pasaron en el verano de 2020 con sus hijos pequeños a lo largo de Long Pine Creek, al este de Valentine.

En su carrera en ConAgra Brands, Andrew Wassinger ha desarrollado y mejorado productos como verduras congeladas y palomitas de maíz para microondas. Entiende la ciencia detrás del sabor, la textura y los métodos de procesamiento.

En Long Pine, se puso a pensar en cómo podría desarrollar una bebida con la misma atención al sabor, los ingredientes y los cambiantes deseos de los consumidores: algo especial como un cóctel, pero sin los inconvenientes del alcohol.

“Nos despertábamos todas las mañanas y veíamos este hermoso arroyo fluyendo junto a la cabaña”, dijo. “Estábamos sentados allí y pensando, ¿cómo podemos revivir esto y tener este efecto restaurador todo el tiempo?”

Jugó con sabores y extractos hechos de plantas y frutas, especialmente las que se encuentran en Nebraska: salvia, chokecherries, saúco. Buscó crear un sabor en capas, con un poco de la calidez del alcohol.

Cuando tenía algunas recetas, los Wassinger se acercaron a alguien sorprendido por su pedido de preparar una bebida sin alcohol: el cervecero de Valentine Bolo Beer, Chris Hernstrom.

Hernstrom no lo entendió. “Lo primero que le pregunté a Erica fue: ‘¿Por qué?’”

¿Por qué alguien querría gastar dinero en alcohol que… no lo era?
Wassinger explicó que se está produciendo un cambio social.

En 2019, el investigador de mercado Nielsen descubrió que más personas estaban reduciendo el consumo de alcohol, y los millennials impulsaban el movimiento de “beber conscientemente”. Dos tercios de esa generación dijeron que estaban tratando de reducir, con la salud como principal motivador.

Ese cambio coincidió con el auge de la cultura de los cócteles. Los licores sin alcohol aumentaron más del 32 por ciento entre 2019 y 2020, dijo la firma de investigación de mercado de bebidas IWSR.

Ahora, dijo Hernstrom, entiende el “por qué”. “Nos reímos porque ahora tenemos media docena de botellas en nuestra casa”.

La cervecera Valentine ha producido hasta ahora unas 2000 botellas de Sandhills Elixir, macerando los ingredientes y embotellando a mano. Los Wassinger recogen las botellas, las etiquetan en la mesa de la cocina y luego las envían, cuidadosamente envueltas en papel acolchado. La mayoría de las ventas se realizan en línea en sandhillselixir.com. Se han enviado botellas a 32 estados.

A medida que crece el interés, Hernstrom y sus socios de Bolo Beer, copropietarios de Sandhills Elixir con los Wassinger, buscan expandirse. Pueden invertir en equipos adicionales de elaboración de cerveza y embotellado para aumentar la producción.

Con Sandhills Elixir, Erica Wassinger está poniendo a trabajar su experiencia en creación de marcas, marketing y desarrollo de empresas emergentes.

Está llamando a las tiendas, pidiéndoles que pongan botellas en sus estantes. Los receptivos incluyen la boutique The Merc en Lincoln, Spirit World en Omaha, Heirloom Market en Bayard y la cafetería y bar The Cup en Kearney.

“Lo que ha sido realmente gratificante es cuánto lo ha adoptado nuestro estado natal”, dijo.

El negocio ve un fuerte interés de clientes como Morris en Omaha: mujeres en roles profesionales, que quieren consumir menos o nada de alcohol mientras disfrutan de una bebida especial mientras socializan.

Parte de la estrategia de marketing es enseñar a los clientes cómo usar Sandhills Elixir. Morris se inscribió recientemente en una clase en Spirit World, para poder aprender a mezclar diferentes cócteles sin alcohol.

Uno de los compradores más frecuentes de Sandhills Elixir es Sharon Carleton, de 49 años, entrenadora ejecutiva en Omaha.

Ella bebe, pero ha dejado de beber para controlar problemas autoinmunes. Cuando bebía menos alcohol, “simplemente me sentía mejor”.

Beber y servir Sandhills Elixir fue una manera de disfrutar las fiestas con una bebida especial pero sin remordimientos. Carleton envió varias botellas como regalo de Navidad a amigos y familiares en Baltimore, San Francisco y Kansas City. Se dispuso más en el buffet en su fiesta navideña.
“La botella es tan hermosa”, dijo. “Recibí muchas preguntas… La gente está familiarizada con los Sandhills y se preguntó: ‘¿De qué se trata esto?'”

Ahora se sirve un chorrito de Elixir por la noche de la misma forma que otros beben una copa de vino.

“Formas un hábito positivo de alcanzarlo si quieres algo saludable”.

Sandhills Elixir está despegando al mismo tiempo que Nebraska registró un año récord de ventas de alcohol, según muestran los datos de la Comisión de Control de Bebidas Alcohólicas de Nebraska.

Las ventas de cerveza, que se desaceleraron durante la locura del hard seltzer de 2019, cambiaron de rumbo y aumentaron en 2020 y 2021. Las ventas de vino se dispararon. El mayor ganador: licor fuerte. El volumen de licores se disparó un 16 por ciento en los últimos dos años.

Durante el COVID-19, los consumidores se convirtieron en sus propios cantineros, llenando carritos de bar en casa, construyendo búnkeres de bourbon en el sótano y cambiando los viajes diarios por cócteles de cocina para trabajar desde casa.

“Bebían en casa y bebían más”, dijo Hobert Rupe, director de la Comisión de Bebidas Alcohólicas.

El rápido flujo de alcohol ha preocupado a los expertos en salud. Al principio de la pandemia, la Organización Mundial de la Salud advirtió que el alcohol compromete el sistema inmunológico y aumenta el riesgo de innumerables complicaciones.

Al mismo tiempo, Nebraska, que ya es el quinto estado de consumo excesivo de alcohol del país, según los CDC, ha facilitado la obtención de alcohol. Una ley de mayo de 2021 legalizó la compra de cócteles para llevar en bares y restaurantes, aumentó el volumen que pueden producir las destilerías artesanales y redujo los impuestos sobre los cócteles enlatados.

En este océano de alcohol, ¿pueden los espíritus no alcohólicos subirse a una ola? El jurado está fuera, dicen los dueños de los bares.

Hace un año, las bebidas espirituosas sin alcohol “ni siquiera eran una categoría”, dijo Laurie Hellbusch, propietaria de Spirit World. “Entonces, de repente, simplemente golpeó”.

Enfrentó la idea con cierto escepticismo: ¿pagaría la gente $29 por una botella sin el alboroto?

Hellbusch dijo que ahora vende Sandhills Elixir porque es un producto interesante, hecho localmente. Incluso si están recortando el consumo de alcohol, “la gente todavía quiere esa experiencia. Todavía queremos darles la misma experiencia”.

El propio enero seco está atrayendo a más abstemios temporales este año. Una encuesta de Morning Consult encontró que casi 1 de cada 5 adultos que beben, y más de una cuarta parte de los Millennials que beben, planearon participar de alguna manera este mes.

Eso abre una oportunidad para productos como Sandhills Elixir.

“A medida que el movimiento toma impulso… hay una oportunidad para que el creciente mercado de bebidas sin alcohol gane conciencia y, potencialmente, atención durante todo el año”, escribió Emily Moquin de Morning Consult.

Hay señales de que las alternativas tienen poder de permanencia. Clark Ross, propietario del bar Mercury del centro de Omaha, conocido por su menú de cócteles temáticos, dijo que ha pasado de tener una o dos personas a la semana interesadas en un “cóctel sin alcohol” a ahora entre 10 y 20.

Ross se sorprendió cuando Mercury agotó dos eventos en los que, por $45, los comensales comieron una comida de varios platos y bebieron bebidas Sandhills Elixir.
Planea mantener Sandhills Elixir en el estante. No solo para sus clientes.

“Con mi propia reducción de la bebida”, dijo, “por mi parte, aprecio tenerlo cerca”.

La prensa libre de Flatwater es la primera sala de redacción independiente sin fines de lucro de Nebraska enfocada en investigaciones y reportajes que importan.

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